什么是恒星

由炽热气体组成的、自己能发光、发热的球状或类似球状的天体叫恒星。恒星与我们地球的距离都很远,距地球最近的恒星是太阳(它的光到达地球需要8分多钟的时间),其次是半人马座中的比邻星(它的光到达地球约需4.2光年),有的恒星远达几百或几千光年。
恒星的亮度常用星等来表示,恒星越亮,星等越小。恒星表面的温度通常用有效温度来表示,由早O型的几万度到晚M型的几千度,差别很大。恒星的直径有的小到几公里量级,有的大到109公里以上。一般恒星的质量都很大,大约介于太阳质量的百分之几到120倍之间,但大多数恒星的质量在0.1—10个太阳质量之间。恒星的密度量级大约介于109克/厘米3(红超巨星)至1013—1016克/厘米3(中子星)之间。正常恒星的大气化学组成与太阳大气差不多,以氢、氦为主,但也有个别恒星的大气化学组成不同。恒星之所以能发光、发热,是由于它的内部温度高达几百万度乃至数亿度,在那里进行着不同的产能反应(一般为热核反应),并向外辐射大量的能量和抛射物质。一般认为恒星是由星云凝缩而成的,主星序以前的恒星因温度不够高,不能发生热核反应,只能靠引力收缩产生能量。进入主星序之后,中心温度高达700万度以上,开始发生氢聚变成氦的热核反应,这是恒星生命中最长的价段。氢燃烧完后,恒星内部收缩,外部膨胀,演变为表面温度低而体积庞大的红巨星,并有可能发生脉动。那些内部温度上升到近亿度的恒星,开始发生氦碳循环。最后,一部分恒星发生超新星爆炸,气壳飞走,核心压缩成中子星一类的致密星而趋于死亡。
恒星按光度级可分为:超巨星、亮巨星、巨星、亚巨星、主序星(或矮星)、亚矮星、白矮星;按分布上的相互关系又有双星、聚星、星团等之分;按演化发展的不同价段,可分为幼年期的红外星,壮年期的主序星,中年期的红巨星和老年期的白矮星、中子星等。恒星也都在不停地运动和变化着,由于它们距我们十分遥远,所以这种变化很难觉察,故而古人称它们为恒星。我们在夜空所看到的点点繁星,大多是恒星,肉眼可看到的恒星,全天有六千多颗。借助望远镜目前可看到几十万乃至几百万颗以上的恒星。